Bosque en paisaje

Historia del término

Ökologie es un concepto que data de fines de la década de 1860 y fue acuñado por el biólogo y filósofo de origen alemán Ernst Haeckel. Esta palabra está compuesta por dos vocablos griegos: oikos (que significa “casa”“residencia” u “hogar”) y logos (término que, traducido al español, se entiende como “estudio”). Por eso, la ecología se define con precisión como “el estudio de los hogares”.

Pese a que el origen del término es dudoso, se reconoce al investigador Haeckel como uno de sus creadores, quien al comenzar a desarrollar sus experimentos la definía como aquella rama de la ciencia que gira en torno a la interacción de todo ser vivo con la superficie que lo rodea. Sin embargo, con el tiempo extendió el concepto hasta abarcar el análisis de las propiedades del medio, incluyendo el desplazamiento de materia y energía, y su evolución a raíz de la presencia de conjuntos biológicos.

Bosque con muchas flores

¿Qué es la ecología?

Ecología es el estudio de la relación entre los seres vivos y su ambiente, específicamente se ocupa de analizar la influencia de unos sobre otros. Cuando hablamos de ambiente estamos considerando ciertas propiedades físicas que se definen como factores abióticos locales, y esto incluye el clima, la geología y organismos que conviven en dicho ambiente. La ecología es un concepto amplio que aborda desde nuestra relación con el planeta hasta las pequeñas prácticas cotidianas que tienen un menor impacto sobre el ambiente.

A su vez, se tiende a utilizar el concepto de biotopo ( área de condiciones ambientales uniformes que provee espacio vital a un conjunto de flora y fauna) para considerar a la totalidad de los factores abióticos de un área. Cuando se evalúa en su conjunto al biotopo y a los seres vivos de un entorno (animales, vegetales, protistas, moneras y hongos) se prefiere emplear el vocablo ecosistema. Así, por ejemplo, un simple charco es un ecosistema completo, con sus factores abióticos (agua, aire, suelo del fondo) y bióticos. La sumatoria de distintos ecosistemas interdependientes conforma los llamados biomas. En este modelo, una jungla tropical es un gran bioma en el que se confunden variados ecosistemas. Finalmente, la suma de todos los biomas del planeta da lugar a la biósfera.
Así, debido a los diversos enfoques requeridos para el estudio de los organismos en el medio ambiente, la ecología se apoya en campos diversos como la climatología, la hidrología, la oceanografía, la física, la química, la geología y el análisis de suelos entre otros. Igualmente, involucra ciencias tan distintas como la morfología, la fisiología, la embriología, la genética, la taxonomía, la paleontología, la anatomía, la histología, las matemáticas, la botánica y la zoología.

Desierto con cielo azul

Por ejemplo, todos los procesos bióticos se caracterizan por la transferencia de energía por eso pueden ser estudiados por la física y comprendidos dentro de sus leyes naturales; de los procesos metabólicos y fisiológicos de los subsistemas se ocupa la química porque dependen de reacciones químicas. La estructura de los biomas es estudiada por la geología porque está íntimamente relacionada con la estructura geológica del sueño y los seres vivos al interaccionar con el medio pueden modificar su geología. En lo que respecta a cálculos, estadísticas y proyecciones para elaborar conclusiones a partir de una información específica y numérica, las encargadas de estudiarlos son las matemáticas. Para realizar el estudio de cada aspecto de la vida en un ecosistema, la ecología se sirve de las otras ciencias, por esta razón se dice que es multidisciplinaria.

Bosque con lago

Ecología y medio ambiente

Como se dijo con anterioridad, la ecología es la ciencia que estudia las relaciones existentes entre los seres vivos y el medio en el que viven, por lo tanto, estudia la relación entre el hombre y su medio. Este interés ha sido realmente reciente, ya que en principio la ecología únicamente se ocupaba de la zoología y la botánica. A partir del interés en estudiar el hombre y su entorno comienza a nacer el criterio de medio ambiente.

Debido al agotamiento progresivo de los recursos naturales por parte del ser humano, la preocupación por el medio ambiente ha ido en aumento y se han creado asociaciones y organismos dedicados a su estudio y protección. Por otro lado, se han venido firmado algunos tratados y protocolos entre diversos países con el fin proteger las especies amenazadas y limitar la emisión de productos nocivos.

Así, ciertos términos derivados de la ciencia de la ecología (por ejemplo, la huella ecológica), constituyen en la actualidad indicadores del impacto sobre el planeta que tiene determinado modo de vida. Consecuentemente, cuando se habla de sostenibilidad o sustentabilidad se hace referencia al equilibrio entre las prácticas de una especie y su entorno. La agroecología, entre otras, busca aplicar los principios de la ecología al diseño y desarrollo de sistemas agrícolas sustentables. El ecologismo o movimiento ecologista defiende la protección del medio ambiente como crítica de las prácticas humanas derrochadoras, descuidadas e irresponsables.

Bosque con un rio

A su vez, distintas entidades y organizaciones de carácter local o internacional son resultado de este movimiento, como pueden considerarse Greenpeace, World Wildlife Fund, y muchas otras.

Entre los temas que están asociados actualmente con la ecología pueden contarse la preservación de especies en extinción, el cambio climático y la conservación del agua y otros recursos naturales. Esta concepción de la importancia de la evaluación científica de la acción de la humanidad sobre el planeta no es nueva, si bien ha alcanzado un mayor despliegue en los últimos 50 años y, en particular, ha tomado un mayor impulso a partir de las décadas más recientes. En este contexto, las organizaciones no gubernamentales han desempeñado un papel relevante que ha superado al de numerosos gobiernos. No obstante, se reconoce la participación de distintas naciones en el proceso de conservación ecológico, en el contexto de la creación de reservas naturales y parques nacionales en los cuales no es posible inflingir daño a los componentes abióticos o bióticos de ecosistemas y biomas. Finalmente, distintos organismos internacionales, entre los que se destacan la FAO y la UNESCO, promueven también una explotación racional de los recursos para mantener un enfoque de la ecología que resulte apropiado para salvaguardar a todas las formas de vida de la Tierra.

Paisaje tropical

El hombre lleva siglos de historia en el planeta como depredador, sin embargo, en solo el último siglo ha causado una situación límite y de alto riesgo, en algunos casos irreversible. Esto se debe tanto a las necesidades de desarrollo descontrolado, como a la sobrepoblación del planeta. No obstante, hay vías que dan esperanza al futuro de todos como el desarrollo e implemento de energías sostenibles, la creciente consciencia de la necesidad de cambio por el bien del medio ambiente y todas las acciones que toman las personas limitando o modificando su consumismo, así como los organismos internacionales que defienden el bienestar del planeta y la humanidad.

Fuentes: 1, 2, 3 y 4.

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